За разлика от повечето останали криминалета, в които самоличността на убиеца бива разкривана чак накрая, а героят постепенно открива улики, сочещи към извършителя, в повечето епизоди на „Коломбо” зрителите стават свидетели на убийството в началото и знаят точно кой е извършителят; мистерията тук е да се открият онези улики, които престъпникът, въпреки блестящото планиране, е пропуснал да заличи... Това позволява на сюжета да протече повече от гледната точка на извършителя, а не през очите на детектива. В някои от епизодите Коломбо се появява за първи път чак 30 минути след началото, като преди това е била представена оплетената история на жертвата и убиеца. В резултат на това мистериите в „Коломбо” не са станалите особено популярни разследвания от типа на „От местопрестъплението”. В този сериал зрителите наблюдават как престъпникът реагира на течащото разследване и натрапващото присъствие на лейтенант Коломбо. Личността на детектива и неговият начин на държание са толкова приятелски и безобидни, че престъпниците сами „помагат” на човекът с шлифера, убедени, че той ще остави случая веднага, след като те му подшушнат правдоподобно обяснение за случая. Накрая, обаче, убиецът открива, че Коломбо не е въобще толкова безобиден и глупав, колкото изглежда на пръв поглед. Постепенно тяхното раздразнение, арогантност и дори паника ескалира, примката около тях се затяга и Коломбо успява да манипулира заподозрения така, че той сам да падне в капана. Коломбо рядко носи оръжие и никога не му се налага да използва физическа сила – когато дойде време за ареста, убиецът винаги се предава без бой. Въпреки това, детективът понякога сваля маската на възпитания и донякъде смотан човечец и става открито агресивен, когато обстоятелствата го изискват. В началото на сериала, в Холивуд е широко разпространено схващането, че „жената” на Коломбо е хрумване на главния герой, за да го използва в разговори със заподозрените и че Коломбо живее сам; самият актьор Питър Фалк споделя в интервюта за пресата, че той също вярва в това; поне в един епизод – „Бурни води” – други герои казват, че са се срещали и говорили с госпожа Коломбо, въпреки че тя никога не се появява на екран. В други три епизода той говори с нея по телефона. В един от епизодите Коломбо споделя, че жена му обича Шопен, че е заета с църковни дела, ходи да помага в болницата, гледа децата на сестра си и разхожда кучето по пет пъти на ден...